Misschien wel het mooiste liefdesverhaal van Antwerpen: dat van onze Houten Clara. Hendrik Conscience schreef er een boek over en maakte ‘ons’ houten beeld bekend.  
Setting: het Mechelseplein in 1589. De Spaanse graaf Calisio d’Almata en zijn Vlaamse vrouw Catheleyne (Catalina) van Gyseghem zijn dan net naar  Antwerpen verhuisd.  Catalina draagt een groot geheim met zich mee. Voor haar huwelijk met de Spanjaard was ze verloofd met Lanceloot van Bisthoven. Met hem kreeg ze een dochtertje, maar haar verloofde komt kort na de geboorte om tijdens de Spaanse Furie. Catalina besluit haar dochter achter te laten en krijgt daar achteraf veel spijt van.

Terug in Antwerpen gaat ze op zoek naar haar dochter en vindt haar in het Maagdenhuis. Het kleine meisje staat daar bekend als ‘Houten Clara’ door haar stijve, houterige houding.  

Vanaf dan zoekt Catalina haar dochter constant op. Haar echtgenoot wordt jaloers en beschuldigt haar van vreemdgaan. Tijdens zijn tirade valt Catalina flauw. Hun dienstmeisje besluit dan de Spaanse graaf het hele verhaal te vertellen.

En dan doet onze Spaanse edelman iets wat niemand verwacht: hij wil het kleine meisje ontmoeten. Wanneer hij haar ziet is hij meteen gecharmeerd door de schattige Clara. De Spaanse graaf wil haar zelfs adopteren.

En ons ‘Houten Clara’-beeld? Dat is gemaakt op verzoek van de andere weesmeisjes. Zij misten hun vriendinnetje dat aan een nieuw leven begon als ‘Brigida Clara Juanita Contessa d’Almata’.

Op onze binnenkoer zie je een houten beeld van een 17de eeuws weesmeisje in uniform. Oorspronkelijk was het de hoofdpijler van een trap. Dit beeld kreeg vooral bekendheid door de novelle ‘Houten Clara’ van Hendrik Conscience. Spijtig genoeg moeten we erbij zeggen dat dit mooie liefdesverhaal verzonnen is.

Foto:  Houten Clara, onbekende meester, 17de eeuw